Ciencia y tecnología

‘Marsquakes’ revelan la geología oculta del planeta rojo

**El módulo de aterrizaje Mars InSight de la NASA detectó más de 300 terremotos y rastreó algunos hasta su origen

San Francisco, California.-: Los marsquakes están llegando rápidos y furiosos. Desde su sitio de aterrizaje cerca del ecuador marciano, la misión InSight de la NASA está detectando alrededor de dos terremotos por día, y la tasa está aumentando.

«Tenemos mucho», dijo Bruce Banerdt, geofísico del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, e investigador principal de InSight. Informó los hallazgos el 12 de diciembre en una reunión de la Unión Geofísica Americana en San Francisco.

Desde su llegada a Marte hace poco más de un año, InSight ha detectado 322 marsquakes (martemotos). Son los primeros terremotos detectados en Marte , y los primeros en cualquier cuerpo que no sea la Tierra y la Luna. Los científicos pretenden usarlos para explorar el interior de Marte, incluido el descifrado de las tripas del planeta en capas de corteza, manto y núcleo.

La mayoría de los marsquakes son pequeños, mucho más pequeños que cualquier cosa que se pueda sentir en la Tierra. Pero una pareja ha sido lo suficientemente grande, hasta casi una magnitud 4, para que los científicos puedan rastrearlos hasta su origen.

Dos de los mayores marsquakes provienen de un área geológicamente activa conocida como Cerberus Fossae, que se encuentra a unos 1.600 kilómetros al este de InSight. Los temblores allí pueden haber sido causados ​​por la acumulación de estrés a lo largo de fallas geológicas dentro de la corteza marciana, y luego liberados en un maremoto.

Otros hallazgos iniciales de la misión incluyen misteriosos pulsos magnéticos que aparecen alrededor de la medianoche cada noche debajo del módulo de aterrizaje. Pero uno de los principales objetivos de InSight – martillar una sonda de calor a 5 metros del suelo marciano – sigue siendo frustrantemente fuera de su alcance. La sonda, denominada ‘el topo’, encontró más fricción en el suelo de lo que los científicos esperaban. En octubre, incluso se retiró inesperadamente de su agujero.

Seguimiento de temblores

Los mayores descubrimientos hasta ahora provienen del catálogo en constante expansión de marsquakes. El sismómetro altamente sensible de InSight mide la caza de terremotos por la noche, después de que los vientos que sacuden el suelo durante el día se apagan.

Los marsquakes vienen en dos tipos. El más común sacude el suelo a altas frecuencias. Menos común es un tipo de terremoto que es detectable a frecuencias más bajas. Los de alta frecuencia pueden provenir de terremotos que rompen la corteza marciana poco profunda, mientras que los de baja frecuencia pueden viajar desde las profundidades del planeta, en su manto, dijo Domenico Giardini, un sismólogo de ETH Zurich en Suiza.

Dos de los mayores terremotos ocurrieron en mayo y en julio. Ambos eran del tipo de baja frecuencia. Los miembros del equipo pudieron rastrear la energía sísmica hasta su origen, en Cerberus Fossae. Esta área alberga actividad geológica reciente, incluidas fallas que parecen haberse movido en los últimos 10 millones de años.

Antes del lanzamiento de InSight, los investigadores habían predicho que podría detectar terremotos provenientes de Cerberus Fossae. Las fallas allí podrían generar estrés en sus extremos, dijo Alice Jacob, científica planetaria del Institut de Physique du Globe en París. Un análisis que dirigió sugiere que esta podría ser la fuente de los marsquakes recogidos por InSight.

La tasa de terremotos ha aumentado con el tiempo, dijo Banerdt, de unos pocos informados esporádicamente después de aterrizar al ritmo actual de dos por día. Los científicos de la misión no están seguros de por qué.

Igualmente misteriosas son las pulsaciones magnéticas que aparecen todas las noches. InSight los midió con su magnetómetro, y pueden estar relacionados con algo que sucede en el entorno espacial alrededor de Marte. Una idea es que se crean cuando las partículas cargadas del viento solar chocan contra el campo magnético de Marte.

Problemas de la sonda

El mayor drama de InSight hasta la fecha ha llegado con su topo. Inicialmente comenzó a excavar en el suelo como estaba previsto, pero llegó al desastre en octubre, cuando de repente salió de su agujero.

Los ingenieros de la misión diseñaron el topo para trabajar en un tipo de suelo diferente al que encontró. Fue diseñado para un suelo sin cohesión, en el que las partículas fluyen con poca o ninguna fricción entre ellas, como en una tina de azúcar. Pero el lugar de aterrizaje de InSight resultó tener un suelo cohesivo, en el que las partículas se unen más como en un tanque de harina, dice Tilman Spohn, científico espacial en el Centro Aeroespacial Alemán en Colonia, Alemania.

Cuando el topo comenzó a excavar, el suelo a su alrededor se compactó en un pozo. El topo no pudo ganar suficiente fricción contra las paredes del pozo para seguir moviéndose en el suelo. Spohn dice que él y sus colegas habían visto que esto sucedía en experimentos de laboratorio que involucran suelos cohesivos, pero que esperaban que el lugar de aterrizaje de InSight tuviera suelos sin cohesión porque así han sido otros sitios de aterrizaje marcianos.

InSight parece haber tenido la mala suerte de aterrizar en un lugar donde el suelo está compactado en un material más duro llamado duricrust, dice Matthew Golombek, científico planetario del Laboratorio de Propulsión a Chorro. El duricrust es más duro y posiblemente más grueso de lo esperado.

Los ingenieros de la misión han estado tratando de superar el problema al fijar el topo al costado del pozo con el brazo del módulo de aterrizaje para darle más fricción para continuar. Y está empezando a enterrarse nuevamente en el suelo, lenta y cuidadosamente.

«Por Navidad, tal vez nuestro presente será que volvemos al punto de partida», dice Spohn. «Lo que en este momento sería una situación muy, muy bienvenida».

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